2010年,賴清德選台南市長,陳定南遺孀將先生生前使用的公事包轉贈給他。他把陳青天當典範,把清廉、勤政當努力目標,成了人氣明星。2012年,天秤颱風襲台前夕,全台宣布放颱風假,唯獨他堅持到清晨5點才宣布台南正常上班上課,結果當日微風細雨,加上有民眾拍下徹夜未眠的他前往羊肉湯店吃早餐的照片,讓網友大為讚賞,自此在網路上封神。

接任行政院長,賴清德自許為「中繼投手」,會穩穩地把每一球投出來。

他因颱風天不放假封神,然而也因一例一休在網路世代之間跌下神壇。為落實「一例一休」,行政院前年底提案完成《勞基法》修法,資方痛批加班費太高、排班缺乏彈性,勞工也不滿拿不到加班費。去年9月,他就任後再提修法,加班費從做1小時算4小時、做5小時算8小時,改為核實計算,但同步提出鬆綁7休1等規定,遭批將導致勞工過勞。

他決定了的事,誰也撼動不了。2014年,李全教因賄選當選台南市議會議長,賴清德232天不踏進議會,面對排山倒海的壓力,他以金庸《倚天屠龍記》的九陽真經武功心訣自勉:「他強由他強,清風拂山崗,他橫任他橫,明月照大江,他自狠來他自惡,我自一口真氣足」,事到如今,反對者兵臨城下,可要施展什麼絕世武功?他老神在在地說現在還不需要。

同為新潮流派系的前輩林濁水評價他:「他是奠定了是非就擇善固執的人,在台南市長任內,從李全教賄選案、鐵路東移,到取消地方議員工程配合款,堅持對的,就進行到底。」他的堅持,在反對者眼裡變成了倨傲。台科大老師陳致曉台南老家因南鐵東移被迫拆遷,6年前成立「反南鐵東移全線自救聯合會」,批「他自認菁英,意志凌駕體制,無視任何異議,完全拒絕溝通和對話。」