如果以「成者為王,敗者為寇」來看,日本幕末時代的「新選組」不過是強弩之末的惡黨賊軍。然而在小說、影視、動漫的詮釋下,卻化身為忠勇剽悍的悲劇英雄。

原田真人執導的《燃燒的劍》改編司馬遼太郎的知名小說,影片藉由新選組「鬼之副長」土方歲三(岡田准一)向支持他的外國軍官自述生平,而容有主觀詮釋的空間,但編年史般娓娓道來的敘事,也提供循序理解的客觀可能。

出身農家的土方歲三,好勇鬥狠,還有強大的組織才能與堅定信念。他在片中幾次提到想成立的是日本第一的「幹架集團」,支持並保衛幕府。但如何把浪士和平民組成的新選組武裝成令人聞風喪膽的團隊,除了向心力,還有出於其手的嚴厲規範。

影片詳盡刻畫了他們剷除不受控的同黨(伊藤英明飾演的芹澤鴨),以及肅清造反敵營(池田屋事件)的經過,也交代了沒落與滅亡。儘管對銀幕腥風血雨習以為常的觀眾而言,這些殺戮只是小意思,卻也直指政治權謀的自私。新選組的崛起,有幕府與武士的想為卻不為;身為平民的土方,直率地堅持到最後一刻,反而更教人動容。