國際萬花筒
2017.05.02 03:37

英雄氣概加瘋癲本質 谷歌創辦人秘密造了一艘大飛船

文|謝樹寬

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自古至今,人類始終懷抱飛行的夢想。(圖片截自美國Library of Congress網站)
自古至今,人類始終懷抱飛行的夢想。(圖片截自美國Library of Congress網站)

矽谷科技業的巨頭們在「正業」之外,有許多令常人想不透的業餘嗜好。像是亞馬遜的創辦人貝佐斯興趣是在深山裡打造「一萬年不易」的準確時鐘。而電動車Tesla的老闆穆斯克則夢想建一條時速可以超過一千公里的「超迴路列車」。這種參雜著英雄氣概(heroic)與瘋癲本質(insane)的興趣追求,或許是矽谷創業者共同具備的特質。

谷歌的共同創辦人布林,過去最出名的嗜好,是在實驗室裡培養出「人造肉漢堡」。他最近另一個驚人之舉,是在巨大實驗室裡打造一艘飛船,準備讓這個噴射機時代早已銷聲匿跡的運輸工具重新升空。

想飛!追求飛船未竟的夢

谷歌的老闆們都有著天空的夢想。佩吉(Larry Page)埋首研究他的飛天車,而布林(Sergey Brin)正在打造一艘飛船。

根據彭博科技的報導,谷歌的共同創辦人布林在美國NASA艾姆斯研究中心二號機棚裡,正秘密建造一艘巨型的飛船。彭博的報導裡不能確定,這到底是布林個人閒暇的特殊嗜好,還是谷歌下一個要發展的新事業。

「抱歉,關於這主題目前我無可奉告。」布林在電子郵件裡如此回答。

「洛杉磯號」飛船停泊在紐約帝國大廈的頂端。這是一張合成的假照片,不過在1930年代,確實有人討論過在帝國大廈頂樓接駁飛船旅客的計畫。(截自Keith de Lellis Gallery網站)
「洛杉磯號」飛船停泊在紐約帝國大廈的頂端。這是一張合成的假照片,不過在1930年代,確實有人討論過在帝國大廈頂樓接駁飛船旅客的計畫。(截自Keith de Lellis Gallery網站)

飛船,曾是前航空時代人們對未來的浪漫幻想,它是跨洋飛行的神奇科技,也是國際大都會空中不可少的景緻。人們曾經夢想從紐約帝國大廈出發,搭乘大樓最頂端停泊的飛船飛向天空(雖然它從未真正實現)。不過,1937年興登堡空難,加上飛航器的快速起飛,讓飛船快速在歷史舞台退流行。除了少數觀光或其他特定用途,飛船基本上已經從天空消失。

如今,布林計畫讓飛船重新升空,或許,背後也含藏天馬行空的商業想像。

NASA超大機棚 布林飛船的秘密基地

NASA的艾姆斯研究中心,就在谷歌母公司「Alphabet」加州山景城的總部附近。在1930年代,艾姆斯是美國海軍德馬孔號飛船(USS Macon)停泊基地。根據報導,布林大約在三年前瀏覽了馬孔號的檔案老照片之後,決定自己來做一艘。

美國航太總署(NASA)位於加州的的艾姆斯研究中心(Ames Research Center),谷歌共同創辦人布林。(東方IC)
美國航太總署(NASA)位於加州的的艾姆斯研究中心(Ames Research Center),谷歌共同創辦人布林。(東方IC)

在2015年,谷歌的「星際事業」部門以鉅額租金從NASA手中買斷了機棚六十年的營運權,並將它們改造成谷歌的實驗室。布林的飛船,雖然不屬於谷歌實驗計畫,開始在實驗室裡成形。如今飛船巨大的金屬骨架佔據了機棚的大部分空間。

前NASA主任 布林飛船計畫主舵手

負責布林飛船計畫的魏斯頓(Alan Weston),據傳是前NASA艾姆斯中心的主任。他過去的背景似乎非常契合這項不尋常的任務。

魏斯頓出生於澳洲,幼時旅居土耳其,大學就讀英國牛津。學生時代是「危險運動俱樂部」的成員,進行像是用大炮把人彈射到遠處網子的這類高風險運動。這個俱樂部也是現代高空彈跳的發明者,魏斯頓本人就是第一批從加州金門大橋一躍而下的高空彈跳者之一,事後他還躲過了在現場守株待兔準備抓他的警察。他也曾登上非洲第一高峰吉力馬扎羅山並試圖用滑翔翼俯衝而下,結果途中墜毀,傷了自己的腳踝。

幾年之後,魏斯頓加入美國空軍並且參與了美國在冷戰末期最著名的「星戰防禦計畫」,他在1989年督導指揮第一次星戰的測試,目標是從太空中發射武器在空中摧毀蘇聯來襲的飛彈。

在空軍的任務之後,魏斯頓加入了NASA,進行幾項研究工作,其中包括開發低成本的登月艇。

會「呼吸」的飛船 未來空運利器?

魏斯頓在2013年的廣播訪問中,曾經提到用飛船載運貨物的可行計畫。他認為飛船比飛機更節省燃料,而飛船能在空中定點停留的特色,可以把貨物直接運送到預定地點,而不需依賴機場或是運輸站這類運輸中心。

他說,飛船造得的越,燃料的使用就更有效率。一艘載運五百公噸貨物的飛船,燃料費可能比卡車運送還要節省。

他也曾經描述,自己正考慮打造以氦氣填充,彷彿會「呼吸」的飛船原型。

他說,基本的構想是先把飛船裡的氦氣稍微經過加壓後貯存裝袋。如此一來,在飛船升空之後,當氦氣送進主氣艙,外面的空氣就像肺部呼吸一樣被吸入,附著在飛船的周遭。「飛船可以載運升空的重量,相當於被氦氣取代的空氣重量。所以只需調整氦氣,就可以控制飛船的浮力大小。」 根據魏斯頓的估算,這個技術可以讓飛船運載500噸的貨物,而不需攜帶沙袋這類的壓艙物。

近年來,多家矽谷科技公司熱衷往空中發展,從無人機送貨、到飛行汽車,到可重複使用的小型火箭。谷歌的另一位共同創辦人佩吉就至少用資金贊助了兩個新創公司的飛行車計畫。其中一個「小鷹」(Kitty Hawk)公司星期一才公布了最新的一個視頻,在湖上展示全電動的飛行器。 不難想見,未來矽谷的天空,必然越來會越擁擠。

谷歌共同創辦人佩吉投資的「小鷹飛行器」(Kitty Hawk Flyer)可在水中起降,八旋翼結構,屬於超輕型飛行器,在美國無需飛航證照即可使用。預定今年底開始上市,售價未定。

參考資料:

Why is Sergey Brin building a secret airship(The Atlantic)

更新時間|2017.05.02 03:38

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