2018.12.28 03:43

【2018十大科學發現四】5.58億年「怪異化石」竟是地球已知最古老動物

文|DeepTech深科技
圖/5億年前的動物(來源:D. Grazhdankin)
圖/5億年前的動物(來源:D. Grazhdankin)

2018年9月,Science雜誌發表的一項研究指出,科研人員在一塊距今5.58億年前生物化石中發現了膽固醇分子,從而確認這種生物是地球上已知最古老的動物之一。

5億年前的動物始祖

2018年9月,Science雜誌發表的一項研究指出,科研人員在一塊距今5.58億年前生物化石中發現了膽固醇分子,從而確認這種生物是地球上已知最古老的動物之一。

這塊化石在俄羅斯西北部海域附近發現,由於時間過於遙遠,無人能辨識它的身份,因此該化石也被學界稱為「古生物學聖杯」。澳洲國立大學地球科學研究所副教授Jochen Brocks表示,科學家超過75年來對這怪異化石的本質爭論不休。

據介紹,這種被稱為Dickinsonia的橢圓形生物長1.4米,全身有肋骨狀結構,屬於埃迪卡拉生物群,這類生物比5.4億年前「寒武紀大爆發」中出現的大量動物還早了近2000萬年。

這證明當時的動物群大而豐富,比此前估計的還要早。此前假說認為,節肢動物在5.4億年前的寒武紀「突然」出現,但也有研究者猜測,節肢動物在寒武紀之前應該已經開始緩慢進化,只是因為那個時期的化石難以保存,才始終沒有找到確切證據。

研究人員表示,Dickinsonia化石是一把鑰匙,有助於理解以細菌為主的世界如何演化到「寒武紀大爆發」後的大型動物世界。

 

細胞內的「相分離」

2018年,有關細胞內「相分離」(Phase separation)的研究文章不斷出現。越來越多的證據表明,細胞成分會凝結成微小液滴,從而發揮關鍵功能。研究人員發現,細胞內相分離現象在基因轉錄中的意外作用,以及溶解固定液滴的可能途徑,並且有可能會阻礙肌肉在肌萎縮側索硬化等疾病中的作用。

早在1899年,美國細胞生物學家Edmund Beecher Wilson就提出細胞質可能包括「多種液體的混合」,其中有「不同化學性質的懸浮液滴」。之後,研究人員開始探索「相分離」是否可能與疾病或者細胞構架相關。

2017年麻省理工學院的研究人員曾在Cell雜誌上發表觀點性文章,提出了一個以相分離理論解釋超級增強子參與基因調控的模型,但沒有直接的實驗證據。

圖 | 細胞內相分離(來源:E. M. Langdon et al., Science 2018)
圖 | 細胞內相分離(來源:E. M. Langdon et al., Science 2018)

2018年6月,研究人員在Science發表文章,報導了轉錄共啟動因數BRD4和MED1可以在超級增強子處發生相分離形成液滴。這項研究為超級增強子通過相分離調控基因表達的模型提供了實驗證據,也對細胞命運決定和疾病發生過程中關鍵基因的表達調控過程提供了全新的視角和概念。

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更新時間|2019.03.21 05:22

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