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2017.02.24 04:29

天文學大突破!一口氣發現7顆類地球行星 3顆位於宜居帶

文|陳郁文    圖|翻攝自NASA 

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藝術家描摹出Trappis-1系其中一顆行星的表面景象。
藝術家描摹出Trappis-1系其中一顆行星的表面景象。

浩瀚宇宙中,除了地球之外,如果要有生命的存在,最有可能的就是找到一顆類似地球的行星:小小的,岩石構成的地表,與恆星有適當的距離,並蘊含液態水。

這就是美國太空總署NASA的新發現如此振奮人心的原因!NASA與國際研究團隊在22日宣布,距離地球約40光年(約368.94兆公里),一顆編號Trappist-1的恆星週遭,繞行著7顆與地球大小相若的行星。

研究團隊的領導人,比利時列日大學天體物理學家吉隆(Michael Gillon)表示,「這是第一次在一顆恆星週遭,發現這麼多顆這類型的行星。而這7顆行星...都可能含有液態水,有孕育生命的可能。」

其中3顆行星直接位於恆星的宜居帶內,表示地表上很可能有水。吉隆指出,其中一顆的大氣物質,顯示出富含水分的結構。而其他4顆也不排除含有液態水。

綠色色帶裡標示著e, f, g的三顆行星位於Trappist-1星系的宜居帶內。
綠色色帶裡標示著e, f, g的三顆行星位於Trappist-1星系的宜居帶內。

Trappist-1是一顆體積很小、超冷的矮恆星,因為小,所以溫度低,只有太陽體積的十分之一,亮度的千分之一。但也因此這些行星才能近距離繞行,並且落在宜居帶範圍內。

這幾顆行星繞行Trappist-1公轉的距離,大約等同於木星繞月球轉的距離。每一顆應該都覆蓋著岩石,大小和地球差不多,差距在10到20%左右。

吉隆表示:「最讓人興奮的是,這7顆行星非常適合做詳盡的大氣研究。」目前天文團隊正在研究這些行星周圍的大氣,而明年將發射升空的韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope),將有能力檢測太陽系外大氣層的化學成分,如果大氣中含有臭氧、氧、或甲烷一類的氣體,代表有利於生命的產生。

在人類進一步解開這些謎題之前,幸好有無限的想像力可運用。藝術家已經描繪出第5顆行星上所看到的景象,由於這些行星的自轉是潮汐鎖定,意思是同一面面對恆星,因此一面永恆白晝,另一面則是無盡黑夜。而這些星球彼此距離很近,看起來猶如空中有好幾顆月亮。

這項研究成果也同步發表在權威期刊「自然」(Nature)上。事實上,去年5月,天文學家便已經發現Trappist-1週遭有3顆行星,最近則又發現了另外4顆的蹤影。

科學家發現越多銀河系裡的類地球行星,意味著實際存在的數量更多。《自然》期刊記者斯奈倫(Ignas Snellen)便指出:「每發現一顆行星,意味著有20到100倍類似的星球還沒被辨識出來。而系外行星越多,外星系生命存在的可能性也越大。」

資料來源:VOX, New York Times

更新時間|2017.02.24 09:05

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